La Tour Eiffel

Lorsque la société de Gustave Eiffel a construit le monument le plus reconnaissable de Paris pour l'Exposition universelle de 1889, beaucoup ont considéré la structure de fer massive avec scepticisme. Aujourd'hui, la Tour Eiffel, qui continue de jouer un rôle important dans les émissions de télévision et de radio, est considérée comme une merveille architecturale et attire plus de visiteurs que toute autre attraction touristique payante dans le monde. En 1889, Paris accueille une Exposition Universelle pour fêter les 100 ans de la Révolution française. Plus d'une centaine d'artistes ont proposé des plans concurrents pour la construction d'un monument sur le Champ-de-Mars, situé au centre de Paris, et serviront d'entrée à l'exposition. La commission a été accordée à Eiffel et Compagnie, une société de conseil et de construction détenue par le célèbre constructeur de ponts, architecte et expert en métaux, Alexandre-Gustave Eiffel. Alors qu'Eiffel lui-même reçoit souvent le mérite du monument qui porte son nom, c'est un de ses employés, un ingénieur en structure du nom de Maurice Koechlin, qui a conçu et affiné le concept. Plusieurs années plus tôt, ils avaient collaboré à l'armature métallique de la Statue de la Liberté.

Le saviez-vous?
Les piliers de base de la Tour Eiffel sont orientés avec les quatre points de la boussole.

Eiffel aurait rejeté le plan original de Koechlin pour la tour, lui demandant d'ajouter plus de fioritures ornées. La conception finale a exigé plus de 18.000 morceaux de fer de flaque, un type de fer forgé utilisé dans la construction, et 2.5 millions de rivets. Plusieurs centaines d'ouvriers ont passé deux ans à assembler la charpente emblématique de la tour en treillis qui, à son inauguration en mars 1889, mesurait près de 1000 pieds et qui était la plus haute structure du monde jusqu'à l'achèvement du Chrysler Building de New York. 1930. (En 1957, on ajouta une antenne qui augmentait la hauteur de la structure de 65 pieds, la rendant plus grande que l'édifice Chrysler mais pas l'Empire State Building, qui avait dépassé son voisin en 1931.) Initialement, seule la seconde la plate-forme de plancher était ouverte au public; plus tard, tous les trois niveaux, dont deux disposent maintenant de restaurants, seraient accessibles par un escalier ou l'un des huit ascenseurs.

Des millions de visiteurs pendant et après l'Exposition universelle se sont émerveillés de la merveille architecturale nouvellement érigée de Paris. Cependant, tous les habitants de la ville n'étaient pas aussi enthousiastes: beaucoup de Parisiens avaient peur que ce soit structurellement malsain ou considéré comme une horreur. Le romancier Guy de Maupassant, par exemple, aurait tellement détesté la tour qu'il déjeunait souvent dans le restaurant de sa base, le seul point de vue à partir duquel il pouvait complètement éviter d'entrevoir sa silhouette imminente.

Tour Eiffel
Tour Eiffel

Conçue à l'origine comme une exposition temporaire, la tour Eiffel fut presque démolie et mise au rebut en 1909. Les autorités municipales ont choisi de la sauver après avoir reconnu sa valeur en tant que station radiotélégraphique. Plusieurs années plus tard, pendant la Première Guerre mondiale, la Tour Eiffel a intercepté les communications radio ennemies, relayé des alertes zeppelin et a été utilisé pour envoyer des renforts de troupes d'urgence. Il a échappé à la destruction une seconde fois pendant la Seconde Guerre mondiale: Hitler a d'abord ordonné la démolition du symbole le plus chéri de la ville, mais le commandement n'a jamais été exécuté. Toujours pendant l'occupation allemande de Paris, les résistants français ont coupé les câbles de la tour Eiffel pour que les nazis escaladent les escaliers.

Au fil des années, la Tour Eiffel a été le théâtre de nombreuses cascades de haut niveau, d'événements cérémoniels et même d'expériences scientifiques. En 1911, par exemple, le physicien allemand Theodor Wulf a utilisé un électromètre pour détecter des niveaux de rayonnement plus élevés à sa partie supérieure qu'à sa base, observant les effets de ce qu'on appelle maintenant les rayons cosmiques. La Tour Eiffel a également inspiré plus de 30 répliques et structures similaires dans différentes villes du monde.

Aujourd'hui l'une des structures les plus reconnaissables de la planète, la tour Eiffel a subi un lifting majeur en 1986 et est repeinte tous les sept ans. Il accueille plus de visiteurs que tout autre monument payé dans le monde, soit environ 7 millions de personnes par an. Quelque 500 employés sont responsables de ses activités quotidiennes, travaillent dans ses restaurants, gèrent ses ascenseurs, assurent sa sécurité et dirigent les foules enthousiastes qui affluent sur les plates-formes de la tour pour profiter des vues panoramiques sur la ville des lumières.